În afara mediului academic, a apărut o dezbatere dură și aparent în continuă creștere, cu privire la modul în care mass-media distorsionează agenda politică. Puțini ar argumenta cu ideea că instituțiile mass-media sunt importante pentru politica contemporană. În tranziția către politica democratică liberală din Uniunea Sovietică și Europa de Est, mass-media a fost un câmp de luptă cheie. În Occident, alegerile se concentrează din ce în ce mai mult în jurul televiziunii, cu accent pe spin și marketing. Politica democratică pune accentul pe mass-media ca un loc pentru cererea democratică și formarea „opiniei publice”. Se consideră că mass-media îi împuternicește pe cetățeni și supune guvernul restricții și remedieri. Cu toate acestea, mass-media nu sunt doar observatori neutri, ci sunt ei înșiși actori politici. Interacțiunea comunicării de masă și a actorilor politici – politicieni, grupuri de interese, strategii și alții care joacă roluri importante – în procesul politic este evidentă. În acest cadru, arena politică americană poate fi caracterizată ca un mediu dinamic în care comunicarea, în special jurnalismul în toate formele sale, influențează substanțial și este influențată de aceasta.

Conform teoriei democrației, oamenii guvernează. Pluralismul diferitelor partide politice oferă oamenilor „alternative” și, dacă și când un partid își pierde încrederea, îl poate susține pe altul. Principiul democratic al „guvernării poporului, de către popor și pentru popor” ar fi frumos dacă ar fi totul atât de simplu. Dar într-un stat modern mediu-mare lucrurile nu stau chiar așa. Astăzi, mai multe elemente contribuie la conturarea discursului politic al publicului, inclusiv obiectivele și succesul relațiilor publice și al strategiilor de publicitate utilizate de indivizii implicați politic și influența crescândă a noilor tehnologii media, cum ar fi Internetul.

O presupunere naivă a democrației liberale este că cetățenii au o cunoaștere adecvată a evenimentelor politice. Dar cum dobândesc cetățenii informațiile și cunoștințele necesare pentru ca aceștia să își folosească voturile, altele decât prin presupuneri oarbe? Nu pot asista la tot ceea ce se întâmplă pe scena națională, cu atât mai puțin la nivelul evenimentelor mondiale. Marea majoritate nu sunt studenți la politică. Nu știu cu adevărat ce se întâmplă și, chiar dacă ar ști, ar avea nevoie de îndrumări cu privire la modul de interpretare a ceea ce știau. De la începutul secolului al XX-lea, acest lucru a fost îndeplinit prin intermediul mass-media. Puțini astăzi în Statele Unite pot spune că nu au acces la cel puțin o formă a mass-media, totuși cunoștințele politice sunt remarcabil de scăzute. Deși informațiile politice sunt disponibile prin proliferarea mijloacelor de informare în masă, diferiți critici susțin că evenimentele sunt modelate și împachetate, cadrele sunt construite de către politicieni și agenții de știri, iar influențele de proprietate dintre actorii politici și mass-media oferă indicii importante importante despre modul de interpretare și intelege noutatile.

Nu trebuie uitat un alt fapt interesant despre mass-media. Influența lor politică se extinde dincolo de rapoartele din ziare și articolele de natură politică directă, sau de programele de televiziune legate de actualitate care țin de politică. Într-un mod mult mai subtil, pot influența tiparele de gândire ale oamenilor prin alte mijloace, cum ar fi povești de „bunăvoință”, pagini care se ocupă de divertisment și cultură populară, filme, „săpunuri” TV, programe „educaționale”. Toate aceste tipuri de informații formează valori umane, concepte de bine și rău, bine și rău, simț și prostii, ceea ce este „la modă” și „nemodificat” și ceea ce este „acceptabil” și „inacceptabil”. Aceste sisteme de valori umane, la rândul lor, modelează atitudinea oamenilor față de problemele politice, influențează modul în care votează și, prin urmare, determină cine deține puterea politică.